Signes vitaux : Si vous voulez des prédictions, demandez à un astrologue. Les économistes ont mieux à faire

Si vous demandez à la plupart des gens ce que font les économistes, ils pourraient vous dire que cela a quelque chose à voir avec l’argent. Ou peut-être prédire à quoi ressemblera l’économie dans un an. La plupart des autres comparaisons seraient moins charitables. J’ai entendu beaucoup de choses qui ne peuvent pas être imprimées.

La réalité est très différente.

Par exemple, en 2020, ma collègue de l’UNSW Pauline Grosjean et ses co-auteurs en économie ont publié un article demandant : “Les héros peuvent-ils légitimer un comportement politique fortement proscrit et répugnant ?” et ont répondu à la question avec des données de renseignement récemment déclassifiées sur près de 100 000 soldats, qui ont servi sous le maréchal français Philippe Pétain à la bataille de Verdun en 1916.

Il s’avère que les communautés d’origine de ces soldats ont produit 7% de collaborateurs nazis supplémentaires pendant le gouvernement de Vichy dirigé par Pétain en 1940-44.

Alors qu’il existe des “économistes de marché” dont le travail consiste à essayer de faire des prévisions crédibles, les économistes universitaires utilisent largement une lentille économique – et souvent des sources de données très riches – pour comprendre et décrire le monde dans lequel nous vivons et comment vous pouvez les améliorer.

Ironiquement, ce sont les gars de la “tour d’ivoire” qui font certains des travaux les plus intéressants – sur une gamme de questions sociales et économiques qui pourraient vous surprendre par leur ampleur.

#ce que font les économistes

Comme c’est souvent le cas, les médias sociaux ont renforcé les malentendus sur le rôle des économistes et ajouté une bonne dose de bile. En réponse à ce malentendu, d’éminents économistes en Europe et aux États-Unis ont commencé à tweeter à ce sujet. #ce que font les économistes.

Si vous regardez ce hashtag, vous verrez une avalanche d’articles scientifiques sur toutes sortes de sujets intéressants. Ce qu’ils ont en commun, c’est l’utilisation de la théorie économique pour analyser en profondeur des données incroyablement riches afin de répondre aux grandes questions des sciences sociales.

Des questions comme :

La révolution de l’identification

Les grandes idées en économie impliquent la théorie formelle (c’est-à-dire mathématique).

Pensez à des choses comme l’offre et la demande, quand et pourquoi les marchés sont un moyen efficace d’allouer des ressources, comment l’information asymétrique peut provoquer l’effondrement des marchés et le rôle de l’innovation et de l’accumulation de capital dans la croissance économique.

La théorie économique de ce type est incroyablement importante et influente. Mais la plupart de ce que la plupart des économistes font la plupart du temps, c’est travailler avec des données.

Comme je l’écrivais en juin (en discutant des accidents de la route chez les adolescents), l’essence de l’économie empirique est ce qu’on appelle le “problème d’identification” – déterminer comment identifier le véritable effet causal d’une intervention politique.


Lire la suite : Signes vitaux : comment réduire de moitié les blessures graves et les décès dus aux accidents de la route chez les adolescents


Le développement et l’application d’un ensemble de techniques empiriques pour y parvenir est ce que l’économiste du MIT Joshua Angrist a surnommé « la révolution de la crédibilité ».

Personnellement, je préfère le terme « révolution de l’identification ». C’est une partie importante de ce que beaucoup d’entre nous enseignent en économie, mais avec des applications en sciences politiques, en droit et dans d’autres domaines en dehors de l’économie.

C’est une “révolution” parce que les scientifiques ont développé des méthodes pour identifier de manière crédible l’effet causal de tous les types d’intervention politique. Cela nous permet, à nous les chercheurs, de fournir des recettes politiques significatives basées sur des preuves empiriques.

C’est le véritable esprit du terme souvent utilisé à mauvais escient “politique fondée sur des preuves” ; et puisque la politique publique couvre un large éventail – de la politique sociale à la politique économique – ces techniques ont été appliquées à de nombreuses questions politiques importantes.

Prenez-en trois qui peuvent sembler assez différents.

Toutes ces questions sont liées aux politiques, pour lesquelles les économistes ont utilisé des techniques modernes et de bonnes données. Ceci, à son tour, fournit une contribution utile et factuelle aux débats politiques importants.

Que demander aux économistes

Il a été affirmé que l’économie n’est pas très utile car, par exemple, peu d’économistes ont prédit la crise financière de 2008 et les prévisions de choses comme le PIB, le chômage ou les prix de l’immobilier sont généralement assez moche.

Il est vrai que la prévision économique est un jeu d’enfant. Pour reprendre les mots de cette grande réplique, typiquement attribuée à la légende du baseball américain Yogi Berra, il est difficile de prédire, surtout quant à l’avenir.

Donc, si vous voulez savoir ce que vaudra le dollar dans deux ans, la meilleure réponse est probablement ce qu’il est aujourd’hui. Si vous voulez demander à quelqu’un, demandez à un astrologue, pas à un économiste.

Mais depuis la révolution de l’identification, les économistes du monde entier ont contribué à une compréhension beaucoup plus large des questions importantes de politique publique en combinant des données riches avec des méthodes empiriques intelligentes.

Cela rend également les conversations beaucoup plus intéressantes lors des dîners que les prévisions macro.

C’est #whateconomistsdo.

La conversation

Richard Holdenprofesseur d’économie, UNSW

Cet article a été republié par The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.